维珍银河抢跑蓝色起源,布兰森70高龄带队太空冒险

千百年来人类对于太空的探索从未停止,历代航天人为此前赴后继,而对于普罗大众来说,头顶的天空同样存在着致命的吸引力。

“你咋不上天呢”一句短短的“祝福”饱含着深意,现如今“买张门票,送人上天”正从梦想走进现实。这背后,是两个男人,近二十年如一日的赛跑。前不久,杰夫·贝索斯宣布将于7月20日,作为蓝色起源的首批乘客进入太空,维珍银河随后迅速官宣,我们的老板,现年70岁但老当益壮的理查德·布兰森(Richard Branson)要乘坐自家飞船抢先一步上天了。

7月11日,维珍银河的VSS Unity 宇宙飞船将带着公司创始人理查德·布兰森、首席宇航员教练Beth Moses、首席运营工程师Colin Bennett以及政府事务和研究运营副总裁Sirisha Bandla等4名宇航员冲出地球,带领全球网友一起,俯瞰这颗蓝色星球优美的曲线。

这也将是维珍银河拿到全球首张“私人太空飞行商业牌照”后的第一次飞行,也意味着商业太空旅游新时代的加速到来。

太空概念第一股、首张商业牌照、首次全球直播上天……不知道一直与布兰森你追我赶的贝索斯是何感受。而对于维珍银河来说,它更应该考虑的是面对蓝色起源、SpaceX等资金实力、技术、背景等强劲的竞争对手,能否在后续的赛跑中创造更多竞争优势。

太空旅游不是梦,排号已到700多

如今,太空旅游已形成“三国杀”局面,Space X、蓝色起源、维珍银河三足鼎立。但与Space X大几千万美元的太空旅行不同,蓝色起源与维珍银河瞄准的是价格相对较低的亚轨道飞行,一趟旅行的费用一般在几十万到几百万美元之间。

也就是说,蓝色起源与维珍银河的太空业务并不是飞到我们以为的宇宙之中,而是飞到距离地面约100公里的位置,即“卡门线”,根据NASA的说法,在这个高度可以看到明显的地球弧线。在这一过程中,游客可以享受几分钟的失重体验并欣赏地球美景。

自2018年12月维珍银河的宇宙飞船 SpaceShipTwo成功飞向太空以来,已有近万人表示对太空旅游感兴趣,最新数据称,维珍银河已经吸引了700多名付费乘客(全款),门票价格在20万-25万美元之间,预计在面向公众销售时门票价格将会更加昂贵。

蓝色起源则尚未公布票价以及售票情况,只是几年前曾有知情人士透露其定价应该会在20-30万美元之间。另外,7月20日航班的其中一张门票被神秘富豪以2800万美元的高价拍下,不过日后对外销售的门票价格显然不会对标这张意义非凡的门票,不然你让埃隆·马斯克怎么想。

说起来,SpaceX的门票是真的贵。依据之前网上流传的数据,SpaceX载人龙飞船的舱位费为5500万美元,这还不包括培训费用,今年下半年,龙飞船就将带着四位乘客绕地球飞行3天了。日本富商前泽友作则是首位预定SpaceX月球星际飞船旅行的乘客,具体票价不得而知,恐怕也是我们不敢想象的天价了。

维珍银河与蓝色起源的宇宙飞船在飞行体验上,可谓截然不同。

维珍银河的VSS Unity宇宙飞船并不是典型的火箭,而是另辟蹊径由一架大型飞机搭载宇宙飞船,并在18千米的高空将VSS Unity抛下,随后火箭助推器点火,达到3.3倍音速后火箭发动机关闭,宇宙飞船最终依靠惯性爬升至110千米处,几分钟后滑翔回地球。该飞船可容纳两名飞行员和至多六名乘客,乘客无需进行专业知识培训,甚至可以整点下午茶,这也是维珍银河的一大卖点。

布兰森此前接受采访时曾说:“我小时候就梦想着,宇宙飞船应该是这样的。我只是觉得这就是人们飞向太空的方式。”

相比之下,蓝色起源提供的是一种更经典的火箭体验,垂直发射加速度超过3马赫,即地球引力的三倍。一旦到达适当的高度,太空舱就会与助推器分离,然后在卡门线停留4分钟。返程时,太空舱将会带着三个大降落伞回到地面。

随着两家公司在载人航天商业化方面的推进,普(有)通(钱)人确实有机会圆梦太空了,和舷窗外的地球合个影将成为凡尔赛的新标杆,感兴趣的大佬可以交个全款取号了。疯狂、执着,他们的梦想是星辰大海

航空航天从来不是件简单的事,私人企业想要冲上太空更是难上加难。SpaceX、蓝色起源、维珍银河能有如此野望少不了创始人的疯狂与执着。

就拿此次的主角布兰森老爷子来说,70高龄上太空,亲力亲为搞宣传,不禁让人捏一把汗。但又或许布兰森对于这样的高风险活动乐此不疲,其一生中至少遭遇过75次死里逃生的危险。

在布兰森的第二部自传《Finding My Virginity》的附录中,他就绘声绘色地还原了这75次冒险:

1972年经历海难,布兰森与第一任妻子成为唯一幸存者;

1976年意外启动飞机,成功迫降,但其教练死于这场事故;

1980年绊了一跤,差点掉入其私人岛屿的深谷中与尖利的岩石亲密接触;

1985年横渡大西洋,乘坐的热气球坠海,在这之后的几年里布兰森跟热气球结下了梁子,好几次差点领盒饭,直到1991年完成横渡大西洋挑战,当然这一次也差点回不来了;

1986年车祸坠崖;

1986年再次坠机;

2007年“跳楼(特技表演)”宣传公司新航线,多处被割伤、擦伤;

2016年,骑自行车走神坠崖……

如此看来,布兰森对天空真的是有几近疯狂的渴望。

说起疯狂,马斯克自然也是不遑多让的,鉴于他日常“推特议事”,网友们也就见惯不怪了,但革新地下交通、开展“太空旅行社”、计划在火星退休……每一件都是在挑战不可能。

贝索斯则是相对低调,蓝色起源也是这三家公司里最神秘的一家,但能够默默坚持20多年,贝索斯征服太空的野望与决心可见一斑。很快,贝索斯也将与另外6位成员一起圆梦太空了。

三个男人,三家公司,在追逐星辰大海的征程中更进一步了。

掘金太空旅行,三个男人的三国杀

着眼轨道飞行,提供真正太空旅行服务的SpaceX一直以来业务繁忙,由于有个宇宙网红老板,SpaceX的一举一动似乎都备受关注。除了上文提到的两个载人航天项目外,SpaceX还计划与私人航天公司Axiom Space合作,将包括NASA退役宇航员和以色列退役战斗机飞行员在内的四人送入太空。这些都只是SpaceX的“副业”。主业方面,SpaceX在今年还有两场国家性质的载人航天任务,将宇航员送至国际空间站。

SpaceX之所以如此认真搞事业,主业副业一把抓,全是为了积攒去火星搞建设的经费,希望有生之年能够在Twitter上刷到马斯克在火星上的退休生活。

亚太空旅游的竞赛,则是形成了维珍银河、蓝色起源寡头争霸的格局。事实上,两者自成立以来就交锋不断。2018年,布兰森就曾表示,在需要载人飞行的商业太空旅行领域,真正的竞争是在维珍和贝索斯的蓝色起源公司之间展开,“我们的竞争齐头并进,就看谁最先把人送入太空。”

维珍银河成立于2005年,该公司曾计划于2011年提供私人太空飞行服务,但计划赶不上变化,维珍银河每年都在延迟发射时间。2014年11月1日,其太空船SpaceShipTwo在试飞过程中出现事故,在加州沙漠区造成至少一死一重伤,维珍银河因此暂缓了相关计划。

直到2018年12月,SpaceShipTwo成功发射并安全返回地面,布兰森在得知飞船飞至太空边缘后激动挥泪与观众拥抱,并宣布太空已是“维珍领域”,希望2019年3月可以开展商业载人航天业务,(然后“鸽”到了现在)。

2019 年 2 月,SpaceShipTwo 行了第二次太空飞行,机舱内上除了两名飞行员外,还载有一名机组人员。2019年10月,维珍银河上市,用现在的话说就是“太空概念第一股”,四个月内股价涨幅达400%。今年5 月,维珍银河成功进行了第三次载人试飞。6 月,维珍银河获得史上首个私人太空飞行商业牌照,公司股价随即创下公司上市以来的最大百分比涨幅。

维珍银河抢跑蓝色起源,布兰森70高龄带队太空冒险

蓝色起源成立于2000年,早在2015年11月就已成功完成6次着陆测试,New Shepard到达卡门线后可以完好无损地降落到预定地面位置。2016年,贝索斯放话,17年进行载人测试,18年就能开门营业,(然后“鸽”到了现在)。

但不可否认,蓝色起源的技术领先于维珍银河,今年1月,New Shepard最新型号NS13成功返回地球,该公司称其是“实现可回收宇宙飞船第一步”,4月,蓝色起源完成了第15次发射,次数上就是维珍银河的数倍了,并且飞船的上升高度已经超越了卡门线,相比之下,维珍银河一直未能超越卡门线。

目前,两者都已经来到了商业航天计划的最后阶段,竞争也进入了白热化阶段。

太空旅游需求旺盛,一飞冲天指日可待

Industry ARC的一份报告显示,到2025年,太空旅游市场预计将达到13亿美元,2020-2025年期间的复合年增长率为12.4%。Research and Markets的另一份报告提到,到2027年,航天产业预计将达到17亿美元,2020-2027年期间的年复合增长率为15.2%。

昂贵的门票也注定了在很长一段时间内,太空旅行将是富豪们的娱乐。调查显示,太空亚轨道旅行的潜在市场总人数约为240万人,而这些人的人均净资产超过500万美元。维珍银河的招股书中也有提到,超90%门票持有者的个人净资产超过100万美元,约70%的持有者个人净资产少于2000万美元,可以看出商业载人航天产品对高净值个人有着极强的吸引力。

瑞士信贷研究所在2019年10月的一份报告中预计,净资产超1000万美元的复合年增长率约为10%,到2023年这一组数据将达到5.9%,因此,商业载人航天业务的前景将更为广泛。

尴尬的是,太空旅游需求旺盛且不断增长的同时,市场供应严重不足,尽管卖出了那么多门票,可真正坐上飞船去宇宙的乘客人数依然为0。不过维珍银河或许很快就能打破现状,其计划在2022年初开始常规商业运营,并计划每年从其位于新墨西哥州的基地美国太空港(Spaceport America)进行400次飞行。

除此之外,维珍银河也在想办法拓宽商业领域,例如超高音速旅行(点对点太空旅行),据维珍银河的投资人介绍,这是一个非常有利可图的业务,能够将10小时的飞行旅行压缩到90分钟,维珍银河可能需要5-10年来验证这一技术,一旦成功将瓜分掉航空公司300亿美元以上的收入。

随着越来越多有野心的企业将目光投向太空,太空三国杀的竞争格局是否会产生新的变化呢?我们拭目以待。

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